Problèmes multiples dans l'industrie des chiens d'assistance pour les personnes atteintes d'autisme, de stress post-traumatique – Médaille personnalisée pour chiens

APEX, N.C. (AP) – Les conseils, la thérapie et les médicaments n'ont en rien atténué l'anxiété invalidante et le sentiment d'isolement de Sobie Cummings, 9 ans. Ainsi, un psychiatre a suggéré qu'un chien d'assistance puisse aider l'enfant autiste à se connecter avec d'autres enfants.

Pour Glenn et Rachel Cummings, Mark Mathis semblait être un rêve devenu réalité. Son chenil, Ry-Con Service Dogs, n'était qu'à quelques heures de là et il avait aussi un enfant autiste. Mais ce qui a convaincu cette décision, ce sont les références de Mathis.

"Le Ry-Con est-il un programme certifié? Oui", a déclaré une brochure en ligne. "En 2013, Mark a été certifié comme dresseur de chiens d'assistance approuvé par l'État de la Caroline du Nord et spécialisé dans les chiens d'assistance pour enfants autistes."

Dix mois et 14 500 dollars plus tard, la famille a ramené à la maison une serpillière d'un chien que Sobie avait fini par considérer comme son «sauveur». Mais quand ils ont ouvert la porte d'entrée, Okami s'est échappé des bras de Glenn Cummings et a commencé à mordre un des chiens âgés de la famille – tout cela alors que Sobie regardait les escaliers avec horreur muette.

Ce n’est qu’après leur retour d’Okami et leur demande de remboursement que la famille a appris la vérité: Mathis n’était pas un dresseur de chiens agréé par l’État. En fait, la Caroline du Nord n’a aucun programme de certification de ce type – ni aucun autre État.

L'industrie des chiens d'assistance – en particulier dans le domaine des chiens d'assistance "psychiatriques" pour les personnes atteintes d'autisme et de trouble de stress post-traumatique – a explosé ces dernières années. Mais une absence presque complète de réglementation et de surveillance a rendu les familles nécessiteuses et désespérées vulnérables à l'incompétence et à la fraude.

"C'est un domaine sans loi. Le Far West", a déclaré David Favre, professeur de droit à la Michigan State University et rédacteur en chef du site Web du Centre juridique et historique pour les animaux.

Dresser correctement un chien d'assistance peut durer jusqu'à un an et demi et coûter plus de 50 000 $, selon les tâches à exécuter. Toutefois, la loi sur les Américains handicapés ne requiert pas qu'un chien d'assistance soit formé ou certifié par un professionnel. Et, selon le Département américain de la justice, il est interdit aux organismes locaux et aux États d’exiger que les chiens soient enregistrés.

"Elle doit être spécialement formée pour effectuer des tâches en rapport avec le handicap de la personne, mais elle ne dit rien sur qui effectue la formation, ni sur la qualité de la formation, ni sur l'efficacité de celle-ci", a déclaré Lynette Hart, professeure de médecine vétérinaire. à l'Université de Californie, Davis. "Donc, c'est une porte de grange très large et grande ouverte."

L'ADA permet aux gens de former leurs propres chiens d'assistance. Mais Hart, qui a co-rédigé des études sur l'industrie, a déclaré que la plupart n'avaient ni le temps, ni les moyens ou la confiance pour le faire, et que cela mettait les familles dans le besoin "dans une situation désastreuse". «Ce sont des proies faciles», déclare Hart, dont le frère décédé était autiste.

En 2012, l'État de l'Illinois a poursuivi Lea Kaydus et Animals for Autism pour une "arnaque sans cœur" dans laquelle elle avait pris plusieurs milliers de dollars à des familles sans jamais les faire correspondre à des chiens. Kaydus a été condamné à payer une restitution.

Il y a deux ans, Noelle's Dogs Four Hope, de Colorado Springs, a accepté de céder sa licence après que des inspecteurs ont confirmé le placement de chiens souffrant "d'incontinence, d'un manque d'entraînement de base à la maison, d'anxiété de séparation et d'agression".

Et l’année dernière, le procureur général de la Virginie, Mark Herring, a intenté une action en justice contre Service Dogs de Warren Retrievers Inc., qui fait la promotion de chiens dressés pour aider les personnes souffrant de diabète, d’ESPT, de troubles épileptiques et d’autisme. La poursuite allègue que les chiens alerte au diabète, pour lesquels Warren a facturé jusqu'à 27 000 $, "étaient souvent mal entraînés, mal élevés et mal équipés pour aider à gérer une situation mettant leur vie en danger, ne leur rendant guère plus que des animaux incroyablement coûteux."

Les avocats du propriétaire, Charles D. Warren Jr., expliquent que l'affaire est basée sur les plaintes de "quelques consommateurs mécontents et fanatiques" qui "ne peuvent pas être satisfaits et refusent toute tentative d'adaptation et de raison". Une date d'essai n'a pas été programmée.

Les autorités de Caroline du Nord enquêtent maintenant sur le Ry-Con.
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Mathis, un ingénieur en biotechnologie, a fondé Ry-Con après que son fils aîné, autiste, ait été associé avec succès à un chien d'assistance. "C'était remarquable", a déclaré Mathis à un magazine local il y a plusieurs années. "Nous avons eu un nouvel enfant."

Constitué en 2014, Ry-Con travaillait exclusivement avec Briards, une race de berger français à poils longs pouvant peser entre 55 et 100 livres. Le site de l’American Kennel Club indique que le Briard "renferme tellement de loyauté, d’amour et d’esprit dans son ample cadre qu’il est souvent décrit comme un" cœur enveloppé de fourrure "".

Dans un communiqué de presse publié en mai 2017, Mathis a affirmé que Ry-Con – basé à Apex, juste au sud-ouest de Raleigh – était le plus grand fournisseur de chiens d'assistance autiste sur la côte Est et affichait un "taux de réussite de 100%".

Il n'y a pas beaucoup de programmes spécialisés dans la formation de chiens pour enfants autistes. La famille Cummings s'est donc sentie chanceuse d'en trouver un aussi proche de chez lui.

Le couple Charlotte a cherché en ligne et trouvé des articles de presse locaux positifs, ainsi qu'un profil de Ry-Con par CNNMoney. Le site Web de Mathis était rempli de témoignages élogieux.

Et puis il y avait la certification de l'état.

"Pour nous, voir qu'il avait le soutien de l'État (…) était énorme", dit Rachel Cummings.

Le couple a contacté Ry-Con en juillet 2017. Quelques jours plus tard, Mathis a appelé pour lui dire qu'il avait le chien idéal pour Sobie, même s'il ne l'avait pas rencontrée et que ses contrats lui promettaient de choisir "un chiot pour le ). "

Rachel Cummings dit qu'elle a trouvé cela étrange mais: "J'étais aveuglé par l'espoir."

Mathis leur a envoyé une photo. Sobie a décidé de nommer sa nouvelle amie d'après le mot japonais désignant son animal préféré, le loup.

Quelques mois plus tard, la famille s'est rendue à Apex pour rencontrer le chien. Elle était encore un chiot et n'avait pas encore suivi de formation, mais Sobie a pu passer du temps avec elle. Sa mère déchire imaginant sa fille rayonnant alors qu’elle et Okami jouaient dans un parc.

"Sa vie n'a pas été la plus facile. Elle a été victime d'intimidation et a désespérément besoin d'amis", dit-elle. "Et donc c'était juste une belle chose à voir."

Sobie a collé ses murs et ses cartables d'école avec des photos d'Okami. Elle a gardé une photo encadrée du chien à côté de son lit, l'étreignant et l'embrassant et lui parlant avant de s'endormir.

Mais lors des visites suivantes, Cummings a déclaré qu'Okami ne semblait pas progresser.

L'association internationale des partenaires d'assistance de chien indique qu'un animal d'assistance devrait avoir un minimum de 120 heures d'éducation sur six mois ou plus. Le chien doit répondre aux commandes de base – "Asseyez-vous, restez, venez, bas, talon" – et soyez capable de travailler sans présenter un "comportement agressif envers les personnes ou les autres animaux".

Des études ont montré que près de la moitié de la formation était éliminée.
Pendant les voyages d’entraînement dans les magasins locaux, Okami tira sa laisse et refusa de s’allonger. Dans un centre commercial, elle a grogné et s'est faufilée contre les gens et a fait ses besoins dans un couloir.

Pourtant, Sobie et le chien s'étaient liés, et la famille espérait que davantage de formation lisserait les aspérités. Okami "a obtenu son diplôme" en mai dernier; la famille l'a ramenée chez elle le week-end de la fête des mères.

Cummings dit que ses deux chiens étaient couchés dans le hall lorsque Okami a attaqué, sans provocation. Elle dit qu'il a fallu à elle et à son mari extraire la mâchoire de Briard de la gorge de l'autre chien.

Quand Mathis a refusé de rembourser leur argent, ils ont poursuivi.

Ils n'étaient pas conscients qu'ils n'étaient pas les premiers à avoir des problèmes avec Ry-Con.
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En novembre 2017, Christian et Shannon Poirier déclarent que le chien que Mathis leur a vendu a mordu leur fils Daniel, âgé de 11 ans, qui souffre d'autisme. Après des demandes répétées de remboursement, ils l'ont poursuivi devant le tribunal des petites créances et ont obtenu gain de cause.

L'affaire Cummings n'a jamais été aussi loin.

Le 13 novembre dernier, Mathis a envoyé un courrier électronique aux clients lui annonçant sa fermeture. À l'époque, il avait environ 40 chiens en formation. Il a ajouté que l'opération n'était plus durable, accusant "des problèmes de comptes clients, un nombre restreint de chiens récemment rentrés et la réponse malheureuse qui a suivi".

Le lendemain, il a demandé la protection de la faillite.
Les clients ont été invités à venir chercher leurs chiens. Peu de temps après, des plaintes ont commencé à affluer dans le bureau du procureur général Josh Stein.

Certains clients ont affirmé être arrivés à Ry-Con à la recherche de chiens émaciés, capricieux et emmêlés d'urine et de selles. Beaucoup ont dit que leurs chiots se sont pliés et ont pincé les enfants et les autres animaux, qu'ils n'étaient pas formés à la propreté et qu'ils ne pouvaient pas répondre aux commandes élémentaires.

Nancy Evans dit que sa fille Katie âgée de 19 ans a attendu plus d'un an pour son chien Bailey. Katie souffrait de stress post-traumatique et d'une anxiété si grave qu'elle ne pouvait même pas prendre l'autobus seule. Une fois chez eux à Toronto, le chien s'est montré extrêmement agressif envers le frère aîné de Katie. Un expert qui a examiné Bailey l'a déclarée inapte au service et un groupe de secours Briard l'a emmenée.

Environ un mois après avoir perdu Bailey, Katie s'est suicidée. Sa mère est convaincue que les choses auraient été différentes si Bailey avait travaillé. "Ma Katie serait encore en vie aujourd'hui si nous avions eu un chien d'assistance bien dressé", déclare Evans.

Le bureau de Stein a reçu plus de quatre douzaines de plaintes contre Ry-Con. Dans une réponse à une question, Mathis a accusé des clients d’avoir rompu leurs contrats, d’être en retard dans les paiements ou d’avoir mal présenté les conditions de vie de leur domicile, et a suggéré que certains tentaient de le faire chanter.

Dans un courriel adressé à l'Associated Press, il a insisté sur le fait que ses problèmes découlaient tous de problèmes financiers récents.

"Certains (des chiens) ont dû rentrer chez eux plus tôt que prévu," a écrit Mathis. "Certains d'entre eux sont rentrés à la maison à temps mais l'assistance post-assistance n'était pas immédiatement disponible. (…) Ce n'est pas la même chose que vendre des chiens non entraînés, et certainement pas un acte volontaire ou une arnaque."

Toutefois, le procureur général a affirmé que Mathis avait non seulement présenté de manière erronée ses références, mais également des informations falsifiées concernant l'éleveur, fournissant à certaines familles des animaux formés principalement comme chiens de police ou de sécurité, et non comme chiens d'assistance. Le bureau de Stein soutient également que Mathis aurait siphonné jusqu'à 240 000 dollars de l'argent de l'organisme à but non lucratif pour des dépenses personnelles, notamment des courses, des coupes de cheveux et des jeux vidéo.

Pendant ce temps, Stein a déclaré que les familles avaient plus de 950 000 $, une somme d'argent qu'il tenterait de récupérer. "La plupart des consommateurs, sinon tous, n'avaient aucune expérience préalable en matière de chiens d'assistance ou de dressage d'animaux d'assistance. Ils n'avaient donc aucune attente quant au fonctionnement de l'industrie", indique la plainte.

Mathis a refusé de répondre aux allégations de références excessives et de taux de réussite, préférant renvoyer le PA à plusieurs clients satisfaits.

Scott Gordon de Rolesville, en Caroline du Nord, a demandé l'aide de Mathis avec son fils Beckett, âgé de 6 ans, qui souffrait d'autisme. Il dit que Zuzu était un ajustement parfait.

"Avant, je devais m'allonger avec lui au moins 45 minutes pour qu'il s'endorme", dit-il. "Maintenant, je les embrasse tous les deux bonne nuit, et il s'endort."

Whitney Reynolds dit qu'un contact ou un coup de langue de leur Briard, Cosette, peut arrêter le froid d'un de ses fils de 7 ans. "Elle est une bénédiction", dit la femme Cary, Caroline du Nord.

Mais pour la famille Cummings et les autres, Ry-Con a été une malédiction.

Rachel Cummings dit que Sobie n'a pas quitté sa chambre ni mangé plusieurs jours après l'attaque; un médecin a diagnostiqué le syndrome de stress post-traumatique chez la petite fille.

Un jour, Cummings trouva un cadre vide sous le lit de sa fille. Sobie avait déchiré la photo d'Okami en minuscules morceaux, les avait enfermés dans une boîte à souvenirs et avait jeté la clé.

Sobie dort maintenant avec un hibou empaillé, son nouvel animal préféré.

"Sa vie n'est pas ce qu'elle était", dit sa mère. "La lumière n'est pas encore revenue dans ses yeux."

Et qu'est devenu Okami? Rachel et Glenn Cummings ont appris que Mathis l'avait vendue à une autre famille, avec des résultats similaires.

Cette famille a également porté plainte.

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